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Núria Gavaldà

¿Qué es la fonología?

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Soy Núria Gavaldà, bienvenidos al diccionario de Fonética Inglesa. En este artículo os voy a explicar qué es exactamente la fonología.

Si quieres aprender pronunciación correcta en inglés será necesario que entiendas su definición y cuál será la ayuda que nos prestará en el proceso de aprendizaje de la lengua inglesa no nativa.

Definición de Fonología

¿Sabes qué es la fonología o qué estudia la fonología?

Es la rama de la lingüística que se encarga del estudio de los sonidos y sus sistemas en cada una de las lenguas, así como en un punto de vista general de todos los idiomas.

La fonología estudia los fonemas, que son las unidades mínimas que distinguen significado. Un fonema no significa nada per se, pero realiza una función contrastiva. En español caro y carro se distinguen porque la primera palabra tiene el fonema /ɾ/ y la segunda tiene el fonema /r/. Si cambiamos el fonema, entonces cambiamos el significado. Esta prueba (cambiar un fonema por otro) se denomina test de commutación y nos sirve para identificar los fonemas de una lengua.

¿Qué es un Fonema?

El fonema es una unidad abstracta. Por ejemplo, en inglés, cuando pensamos en la palabra cat sabemos que tiene tres sonidos (fonemas): /k/, /æ/ y /t/. Pero si analizamos el habla de un hablante, veremos que esa /k/ se produce con un poco de aire “extra” antes de llegar a la vocal /æ/, es decir, que está aspirada. Esa realizacion “real” del sonido, la que podemos medir en un espectrograma y podemos escuchar, es el alófono. Cada fonema puede tener uno o varios alófonos que se producen en determinados contextos, es dedir, que su aparación está determinada por el contexto.

Por ejemplo, si pensamos en la palabra bebé en español, y nos fijamos bien cuando la pronunciamos, veremos que la primera b no es igual que la segunda b. En la primera los labios producen una constricción completa (se tocan y paran el aire durante unos milisegundos), mientras que en la segunda, los labios no se llegan a tocar y el paso del aire es continuo. La transcripción fonológica (es decir, con fonemas) de esta palabra es /beˈbe/, y la transcripción alofónica (la que da el detalle acústico de los sonidos que realmente se producen) es [beˈβe]. Es decir, el fonema /b/ tiene dos alófonos: [b] que aparece al inicio de palabra, y [β] que se produce entre vocales.

¿Qué es un Alófono?

Los alófonos no distinguen significado. Si pronuncio la palabra bebé con la segunda b igual que la primera ([beˈbe]) sonaré un poco raro (quizá con un acento extraño) pero no cambiaré el significado de la palabra.

La relación entre los alófonos de un mismo fonema puede ser de dos tipos: en distribución complementaria o en variación libre. Los alófonos que aparecen en distribución complementaria no coinciden en el mismo contexto, ya que uno aparece en un contexto (como por ejemplo [b] aparece al inicio de la palabra) mientras que el otro alófono aparece en otro contexto (como [β] aparece entre vocales). Si los mezclo, no cambiaré el significado pero sonaré rara, ya que no estoy utilizando los alófonos en su contexto adecuado.

En cambio los alófonos que aparecen en variación libre pueden aparecer en el mismo contexto y depende del hablante si usa uno u otro. Por ejemplo, en inglés, el glottal stop es un alófono de /t/ (que se representa con el símbolo [ʔ]) que aparece en algunos contextos como por ejemplo a final de palabra. Así, la palabra cat puede pronunciarse [kæt] o [kæʔ], y las dos formas son correctas.


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